Comparison of ETFs, Mutual Funds, and Index Funds: How Should Investors Choose?
04-02 17:52uSMART

What is the ETF?

An ETF (Exchange-Traded Fund) is an investment tool similar to stocks but can represent a basket of assets such as stocks, bonds, or commodities. Buying an ETF is like purchasing a small portion of the entire market portfolio. The price of an ETF fluctuates based on the total value of the underlying assets it holds. Investors can buy and sell ETFs on a stock exchange, similar to trading stocks.


What is the Mutual Fund?

A mutual fund is like a big pot filled with money contributed by many people. This money is managed by professionals who invest it in various assets such as stocks, bonds, etc. When you invest in a mutual fund, you own a small portion of it, similar to having a spoonful of soup from the big pot. The more money you invest, the more shares you own, which means you have a larger "stake" in the fund.

Mutual funds come in different types, some invest in stocks, some in bonds, and some are hybrids. Different types of funds have varying levels of risk and returns, catering to the needs of different investors.


What is the Index Fund?

An index fund operates similarly to a mutual fund but acts like a "copy machine" aiming to replicate the performance of a specific market index (such as the S&P 500). If the index goes up, the value of the index fund also goes up, and vice versa. They don't need to bother with selecting individual stocks but simply invest according to the composition of the index.

Index funds operate relatively simply, and management fees are typically lower. Therefore, index funds are suitable for investors who want to participate in the market with lower costs and lower risk.


Common features of ETFs, mutual funds, and index funds:

  • Diversified investment: All three investment tools allow investors to indirectly invest in various assets like stocks, bonds, etc., thus spreading the risk.
  • Professional management: They are all managed by professional fund managers or teams responsible for managing the investment portfolio and making buy/sell decisions.
  • Liquidity: ETFs, index funds, and mutual funds can all be traded on the market, allowing investors to buy or sell them at market prices.
  • Fees: Although the fees may vary among different funds, generally, they have relatively low management fees due to pooling investors' funds for collective investment, taking advantage of economies of scale.
  • Transparency: These funds typically disclose their investment portfolios and related financial reports regularly to provide transparency and traceability.
  • Regulatory oversight:They are all regulated by the U.S. Securities and Exchange Commission (SEC), which requires public disclosure to protect investors.


Here is the comparison of ETFs, mutual funds, and index funds:



Mutual Fund

Index Fund

Securities selection

Selected by fund managers

Selected by fund managers

Selected based on index components

Trading method

Traded on stock exchanges, allowing trading throughout the trading day via brokers, with prices fluctuating based on market demand and supply

Traded through the fund company, with investors buying and selling directly through the company, usually based on the fund's net asset value (NAV), calculated at the end of each trading day

Traded like mutual funds, but aiming to replicate the performance of a specific market index


Determined by market supply and demand, may be higher or lower than the net asset value of the fund

Always equals its net asset value

Determined based on the performance of the underlying index

Trading hours

Can be traded at any time during trading hours

Can only be traded at the end of the trading day

Can be traded at any time during trading hours

Minimum investment

No requirement

Has a requirement, typically a fixed amount of US dollars

No requirement

Fee structure

Lower management fees and operational costs

Higher management fees

Lower fees

Suitable for

Long-term/short-term investors, those with lower risk tolerance, cost-sensitive investors, and those seeking market exposure

Investors seeking professional management, diversified investment, and lower risk, especially suitable for beginners and long-term investors

Investors seeking a simple investment strategy and long-term investment

In summary, ETFs, mutual funds, and index funds differ in securities selection, trading method, pricing, trading hours, minimum investment, fee structure, and suitability for investors. Investors should choose the most suitable investment tool based on their individual circumstances and investment objectives.


Follow us

Find us on TwitterInstagram, YouTube, and TikTok for frequent updates on all things investing.

Have a financial topic you would like to discuss? Head over to the uSMART Community to share your thoughts and insights about the market! Click the picture below to download and explore uSMART app!



Important Notice and Disclaimer:

We have based this article on our internal research and information available to the public from sources we believe to be reliable. While we have taken all reasonable care in preparing this article, we do not represent the information contained in this article is accurate or complete and we accept no responsibility for errors of fact or for any opinion expressed in this article. Opinions, projections and estimates reflect our assessments as of the article date and are subject to change. We have no obligation to notify you or anyone of any such change. You must make your own independent judgment with respect to any matter contained in this article. Neither we or our respective directors, officers or employees will be responsible for any losses or damages which any person may suffer or incur as a result of relying upon anything stated or omitted from this article.

This document should not be construed in any jurisdiction as constituting an offer, solicitation, recommendation, inducement, endorsement, opinion, or guarantee to purchase, sell, or trade any securities, financial products, or instruments or to engage in any investment or any transaction of any kind, nor is there any intention to solicit or invite the purchase or sale of any securities.

The value of these securities and the income from them may fall or rise. Your investment is subject to investment risk, including loss of income and capital invested. Past performance figures as well as any projection or forecast used in this article is not indicative of its future performance.

This advertisement has not been reviewed by the Monetary Authority of Singapore